پالومار 6: عنقود نجمي كروي

حقل من النجوم المتراصة والمتركّزة بشكل متجاور تقريباً تظهر ساطعة بألوان صفراء وبيضاء ومن حولها وخلفها نجوم نقطية بعيدة على ما يبدو.

من أين أتت هذه الكرة الكبيرة من النجوم؟ پالومار 6 هو واحدٌ من ما يقارب مئتي عنقود نجمي كروي لا تزال موجودة في مجرّتنا درب التبّانة. هذه الكرات النجميّة الكرويّة أقدم من شمسنا، كما أنها أقدم من معظم النجوم التي تدور في قرص مجرّتنا. يُقدَّر عمر پالومار 6 نفسه بـ 12.5 مليار سنة تقريباً، وهو قديم جداً لدرجة أنه يقترب من -وبالتالي يقيّد- عمر الكون بأكمله.

يحتوي پالومار 6 على حوالي 500,000 نجم، ويقع على بعد 25,000 سنة ضوئية تقريباً، ولكنه لا يبعد كثيراً عن مركز مجرتنا. تمتدّ هذه الصورة الدقيقة من تلسكوب هَبل الفضائي -عند تلك المسافة- على 15 سنة ضوئيّة تقريباً.

بعد الكثير من التقصي الذي تضمّن الصور من هَبل، تقول إحدى فرضيات الأصل الرائدة بأن پالومار 6 قد تشكّل -ولا يزال موجوداً حتى اليوم- في الانتفاخ المركزي للنجوم الذي يحيط بمركز مجرة درب التبانة، وليس في الهالة المجرّيّة البعيدة حيث يتم إيجاد معظم العناقيد الكروية الأخرى الآن.